Looking ahead to 2018 — nationally and professionally

By H. Mark Ramsankar

I became the Canadian Teachers’ Federation (CTF) President in July 2017. These first few months have been exciting, fast paced, trying yet fulfilling. So much has happened in such a short period of time. What is of interest is the speed at which time has travelled. Six months seems like a long time yet here we are; closing out another year and heading into a new one. So, what have I learned in this new role and what might be ahead as we travel into 2018?

In 2017, the well-being of our schools was the theme of CTF’s pre-AGM Canadian Forum on Public Education, and youth mental health was the focus of our 2015 federal election campaign. These remain our focal priorities as we continue to advocate for safe and caring schools across Canada. A key issue of concern for Canadian teachers is the mental health and well-being of our students and teachers. Given the incredible diversity of Canadian classrooms and schools; providing the necessary supports and services for students identified with special academic needs and facing mental health challenges are absolutely critical. Sadly, resources and supports continue to lag in this age of austerity.

Our national collective bargaining conference in June 2017 found our Member organizations indicating and reporting an increase in the number of incidences concerning violence in Canadian classrooms. Education is a dynamic sector in all our provinces and territories. Outside influences on Canadian classrooms are very real and generally beyond a teacher’s influence or control.

The critical lack of supports and resources for children with serious behavioral issues has led to a rise in violent outbursts placing students and teachers at risk. Our schools need stronger funding bases and resources for special education, a comprehensive approach to supporting children’s mental health as well as health and safety protection and training for all school personnel. Teacher survey reports released by the Ontario English Catholic Teachers’ Association and the Elementary Teachers’ Federation of Ontario speak clearly to this issue.

The change in student demographics, class size and structure, the rise in violent incidents in our classrooms, the growing demands for recording and reporting student progress, 24-7 access to teachers along with the unprecedented growth of corporate intrusion/interests are straining our teaching and learning environments across Canada.

Member organizations also said the number of episodes reported does not come close to the reality of violence teachers face regularly at school. This may be due to a stigma to reporting acts of violence in the classroom. The result is that teachers can be reluctant to report because they perceive it may reflect poorly on their worth as an educator. We need to continue advocating for resources and the support necessary so teachers can teach the way they want to teach to continue meeting the needs of their students and to reduce the day-to-day stress of the classroom.

CTF is justifiably concerned with Bill S-206, a private member’s bill which is currently at second reading in the Senate, effectively calling for the repeal of Section 43 of the Criminal Code of Canada. If passed, this wrong-headed approach will impact students’ safety and the teacher’s ability to work directly with students. Section 43 is the only protection teachers have against prosecution when they are carrying out their duties in the complicated, unpredictable climate of today’s schools.

In April 2017, Senator Céline Hervieux-Payette spoke to the CTF Board of Directors about Bill S-206, the bill she introduced in the Senate which has since been taken over by Senator Murray Sinclair. Board members took the opportunity to inform the Senator of the negative impact the repeal could have on the safety and security of all students and personnel in schools. CTF is fundamentally opposed to any form of corporal punishment but recognizes the need for physical contact with students and, at times, the need for physical restraint to ensure their safety and the safety of others. We believe and hope she heard our message. Senator Hervieux-Payette promised to reexamine the bill with the Justice department in order to address the concerns of teachers. 2018 has CTF continuing to closely monitor Bill S-206. Debate was adjourned on December 7, 2017.

Copyright in Schools is currently another focus of our advocacy work which will continue in 2018. The current legislation is viewed as an international example to model yet concerns by the publishing industry have once again brought it forward as an issue. As the federal government is currently reviewing the copyright legislation, content creators and the industry sector have been busy lobbying the federal government for changes. CTF as part of the Education coalition has been lobbying against the proposed changes but for maintaining the fair use/fair dealing provisions established by the Supreme Court of Canada in 2012. If creators succeed in a revised federal legislation in their favour, we can all expect to see increased copyright fees that will siphon education funds away from students and schools and into the pockets of publishers. This will seriously harm teachers’ ability to access and use resource materials in Canadian classrooms.

I invite all CTF Members organizations and Canadian teachers to pressure their federal representatives throughout the coming months to maintain the fair use/fair dealing provisions in our education system. It’s important to have our voices heard at every opportunity.

The power of close to a quarter of a million voices and the collective voice of our profession are what drive our advocacy efforts. You as teacher leaders are the drivers of CTF through your professional organization. Through this work, we can continue to strengthen our world class public education system.

As classroom teachers, we must tell the story of today’s Canadian classrooms in 2018. What are the realities we face and how does lack of support combined with inclusion and the creation of inclusive classrooms impact learning environments and Canadian students’ opportunities to learn? Teachers understand the essence of learning is founded in the relationships between teachers and students. Support for nurturing and developing these meaningful relationships and maintaining safe and healthy learning environments is the work ahead in 2018.

(H. Mark Ramsankar is the President of the Canadian Teachers’ Federation)

“Made in Canada” education privatization

By H. Mark Ramsankar

Edu-business is a term used to describe the multi-trillion dollar education market. According to Edudemic, a pro-tech in education website, the industry is “not only huge; it’s also undergoing more changes recently than it has at possibly any other point in history. Startups are sprouting to fill in gaps and create new technologies to service this increasingly lucrative field.”

The door for privatization was opened wide by GERM, the Global Education Reform Movement, the nice folks that promote charter schools, voucher programs, increased competition between schools, test-based accountability and the narrowing of curriculum.

Continue reading (Perspectives web magazine): http://perspectives.ctf-fce.ca/en/article/3144/

H. Mark Ramsankar is the President of the Canadian Teachers’ Federation from July 2017 to July 2019.

Big data in education: Servant or master?

by Bernie Froese-Germain

The We The Educators (WTE) project, a partnership of Education International, the Alberta Teachers’ Association (ATA) and the Canadian Teachers’ Federation (CTF), was launched in May 2017 at Education International’s ‘Unite for Quality Education and Leadership’ Conference in Rotterdam.  The Canadian launch of WTE took place at CTF’s Canadian Forum on Public Education held in Ottawa in July.

In the broad context of global education reform, as the literature review states, WTE “examines the handshake between educational technology and the datafication of learning, and how these forces can influence the depersonalisation of learning and the deprofessionalisation of teaching.”

The literature review also acknowledges that

Educational technology and the associated production of data hold great potential in terms of supporting individual learner needs.  But the relationship between educational technology, data, personalisation, privatisation and standardisation needs to be considered with care; the potential for harm must not be overshadowed by the hype, and the broader purpose of education must not be lost. [emphasis added]

Writing in the Summer issue of the ATA Magazine (on the theme of “Assessment in the Era of Big Data”), Sam Sellar observes that, “Datafication is one of the most significant developments in schools around the world today.  Data in various forms – from attendance and behaviour records to grades and standardized test results – now shape the work of policymakers, administrators and teachers in the classroom.”  Sellar uses the metaphor of nested dolls to explain how data are being used in schools:

We can think about schools as sitting within a series of increasingly larger units that shape their work.  A school is like the smallest matryoshka doll in a set.  In Canada, for example, a school sits within a school board, which sits within a provincial education system and, in turn, a national approach to education.  The largest doll is the global space in which we now think about education.  For example, international organizations such as the Organisation for Economic Cooperation and Development (OECD) increasingly shape the work of schools through tests like the Programme for International Student Assessment (PISA).  Data flow between each of these different nested scales and it is important to understand how this occurs and how it affects public education.

Pasi Sahlberg in another article reminds us that “big data is a good servant but a bad master.”  He outlines a number of reasons for this:

  1. A fundamental purpose of big data is to have enough information and process it fast enough to predict what is likely to happen next.  This is called predictive analytics and is the great promise of big data.  This may be worthwhile in meteorology or a corporation’s strategic planning, but it certainly may lead to odd situations in health care or education if not handled sensibly.
  2. When masses of data are collected in school by sensors, such as motion detectors, cameras and microphones capturing every child’s facial expression, social interaction and gestures every day, all year round, decisions made by smart machines may lead to unethical experimentation on students or even Orwellian surveillance of individuals’ privacy.
  3. Big data is also emerging through digital testing platforms and adaptive learning analytics systems (digital tutors); as masses of student testing data grow, so does the desire to harvest it for patterns.
  4. Big data normally reveals only correlation between events, not causation.  Correlation is important in understanding these relationships, but it doesn’t mean that one thing would cause the other.

Sahlberg proposes that we place a greater focus on what he calls “small data” which “emerges from the notion that in a world that is increasingly governed by binary digits and cold statistics, we need information that helps us to understand better those aspects of teaching and learning that are invisible or not easily measurable.”  At its core, small data speaks to the relational nature of teaching and learning, and how these important relationships can provide teachers with the knowledge they need to help their students to learn:

Teachers know the importance of human observations, face-to-face conversations and critical reflections in making sense of what goes on in classrooms.  Standardized tests or opinion surveys may help to identify some general trends, but they are not able to reveal deeper secrets of pedagogy.  Therefore, small data can be a good tool to find out what works best and why in schools.

The essence of the “small data” idea is captured succinctly in this quote by Alberta teacher and blogger, Joe Bower (who passed away in 2016), highlighted in the We The Educators videos: “Want to collect data on how children are learning?  Know them.  Watch them.  Listen to them.  Talk with them.  Sit with them.  Be with them.”

Bernie Froese-Germain is a Researcher with the Canadian Teachers’ Federation.

Sweep of educational apps finds some fall short on privacy

By the Office of the Privacy Commissioner of Canada

GATINEAU, QC, October 24, 2017 – A sweep of a number of popular online applications used in Canadian classrooms has found that many service providers are carefully considering the needs of younger users when it comes to privacy, but others are falling short.

“We were pleased to find that many of the apps we looked at are taking important steps to protect the privacy of children and youth, for example, by offering kid-friendly explanations about why personal information is being collected,” says Privacy Commissioner of Canada Daniel Therrien.

“Unfortunately, we also found cases where educational apps need to do better. We were concerned to find cases where websites encouraged students to provide more personal information than was actually necessary.”

Continue Readinghttps://www.priv.gc.ca/en/opc-news/news-and-announcements/2017/nr-c_171024/

CTF’s new president talks family, presidency, and Bob Marley

By Candide Uyanze

If given the chance, H. Mark Ramsankar says he would engage in a one-hour conversation with an unlikely inspiration: Bob Marley.

H. Mark Ramsankar

Unlikely because, initially, one probably wouldn’t expect the new president of the Canadian Teachers’ Federation (CTF) to draw inspiration from the late Jamaican artist. Ramsankar, however, believes Marley’s personal values transcend career differences.

“When you look at who he was, and what he meant to music, in the Caribbean, specifically Jamaica, he took insurmountable odds and took it to a global scale.”

Particularly, Ramsankar is impressed by Marley’s ability to turn a musical genre housed in a single island into a world movement. He believes this ability, when applied to the Federation, could help with carrying on an international stage the voices of the 232,000+ teachers CTF represents, and helping those teachers recognize the value of their collective voice.

H. Mark Ramsankar (bottom row, far left) poses here with CTF’s 2012-2013 Executive Committee at CTF’s 2012 Annual General Meeting (AGM).

Ramsankar knows especially well the importance of this. The father of two, former vice-principal and union leader first heard about teachers’ unions as a young Albertan educator in the late 80s. A presentation on having active involvement in one’s professional organisation led Ramsankar to conduct further research and get involved with his teachers’ association at the local, provincial, and, subsequently, national levels. In 2012, when he was vice-president of The Alberta Teachers’ Association (ATA), Ramsankar was elected to the CTF Executive Committee. The following year, he was elected president to the ATA a position he held until 2017. In 2016, he was elected CTF president-designate, a transitional role to prepare for his presidency in 2017.

CTF President H. Mark Ramsankar (left) and Past President Heather Smith (right) at the CTF’s 2017 AGM. Ramsankar is signing the changeover documents.

In terms of preparation for his new role, Ramsankar says he has been taking advice indirectly from past CTF presidents over the years by observing their actions and words. They have also encouraged him to be who he is and carry his voice with passion and integrity. He also draws inspiration from leaders with different characteristics, believing there is no singular, right or wrong way to do things.

Ramsankar acknowledges the strong leadership CTF has had over the years. “Will I be able to hold up my end, so to speak? I’m working towards that. I really hope I can. There are areas I continue to work on.”

“But I guess the number one thing I’ll miss about Alberta is my family. It’s going to be tough, but it’s a hurdle that we’re going to work to overcome.”

When asked what he looks forward to the most in his two-year position, the new president cites growing as an individual, representing the country and teaching profession, as well as tackling topics and issues affecting Canadian teachers and public education.

In terms of the next steps in his new role, Ramsankar says he must learn more about the inner-workings of CTF, know about all the responsibilities and commitments the position will entail, determine the most pressing issues that were highlighted during CTF’s annual Forum and AGM, and think about how to set up better coordinated communication between Member organizations among themselves and with CTF.

Finally, throughout his three decades of experience in schools and teachers’ associations, Ramsankar believes the skills that shine through in each of his leadership positions are bringing people together under a common goal as well as working for and serving the people he represents.

“Those are some of the things that I’m prepared to do and bring to CTF.”

H. Mark Ramsankar (center-right) stands with his Member organization, ATA, at CTF’s 2016 AGM.

(Candide Uyanze worked as a CTF communications assistant during the summer of 2017)

Le nouveau président de la FCE parle de sa famille, de la présidence et de Bob Marley

Par Candide Uyanze

Si c’était possible, Mark Ramsankar aimerait passer une heure à discuter avec nul autre que Bob Marley, une source d’inspiration quelque peu inusitée!

H. Mark RamsankarPourquoi? Parce que, de prime abord, on ne s’attend pas à ce qu’un président de la Fédération canadienne des enseignantes et des enseignants (FCE) trouve son inspiration dans un personnage comme l’artiste jamaïcain maintenant décédé. Pourtant, Mark Ramsankar estime que les valeurs incarnées par Bob Marley transcendent les différences professionnelles.

« Quand on pense à ce qu’il était et à ce qu’il a représenté dans la musique des Caraïbes et plus précisément de la Jamaïque, on se rend compte qu’il a réussi, malgré des obstacles qui auraient pu être insurmontables, à se faire apprécier dans le monde entier. »

En particulier, le nouveau président de la FCE admire le talent avec lequel Bob Marley a réussi à transformer un genre musical propre à son île en un mouvement planétaire. Mark Ramsankar pense qu’un tel talent, mis au service de la FCE, permettrait de faire résonner sur la scène internationale les voix des quelque 232 000 enseignantes et enseignants que la FCE représente et d’amener ceux-ci à reconnaître toute la valeur de leur voix collective.

Mark Ramsankar (rangée avant, extrême gauche) pose en compagnie du Comité exécutif de la FCE de 2012-2013 à l’occasion de l’Assemblée générale annuelle de 2012 de la Fédération.

Mark Ramsankar, lui, est très conscient de la valeur de cette voix. Ancien directeur adjoint d’école et dirigeant syndical, ce père de deux enfants a entendu parler pour la première fois des syndicats de l’enseignement vers la fin des années 1980 alors qu’il débutait sa carrière d’enseignant en Alberta. À la suite d’une présentation pour encourager le personnel enseignant à jouer un rôle actif dans son organisation professionnelle, Mark Ramsankar a poussé plus loin sa recherche et décidé de s’engager auprès de son association professionnelle, d’abord au niveau local, puis provincial et, par la suite, national. En 2012, alors qu’il occupait le poste de vice-président de l’Alberta Teachers’ Association (ATA), il a été élu au Comité exécutif de la FCE. L’année suivante, il est devenu président de l’ATA, fonction qu’il a gardée jusqu’en 2017. En 2016, il a été élu président désigné de la FCE, un rôle transitoire qui devait le préparer à assumer la présidence à partir de 2017.

Le président de la FCE Mark Ramsankar (à gauche) et la présidente sortante Heather Smith (à droite) signent les documents de passation de pouvoirs à l’AGA de 2017 de la FCE.

Pour se préparer à son nouveau rôle, Mark Ramsankar explique qu’au fil des ans, il a observé les anciens présidents et présidentes de la FCE dont l’expérience lui a donc profité indirectement. Ces personnes l’ont aussi encouragé à être lui-même et à faire connaître ses idées avec passion et intégrité. Il a aussi d’autres modèles aux caractéristiques différentes, parce qu’il estime qu’il n’y a pas qu’une seule bonne ou mauvaise façon de faire les choses.

Le nouveau président reconnaît et apprécie toute l’influence que la FCE a exercé au cours des années. « Serai-je capable d’apporter ma digne contribution? J’y travaille déjà et j’espère vraiment y arriver. Il y a encore des aspects auxquels je continue de travailler. »

Sur une autre note, le président confie qu’une chose lui manquera plus que toute autre de l’Alberta : sa famille. « La séparation va être difficile à vivre, mais c’est une difficulté que nous apprendrons à surmonter. »

Quand on lui demande ce qu’il espère le plus de sa présidence de deux ans, Mark Ramsankar parle de la chance qu’il aura de progresser comme personne, de représenter le pays et la profession de l’enseignement, et de faire avancer les dossiers importants pour les enseignantes et enseignants, et pour l’éducation publique au Canada.

Au sujet de ce qu’il compte faire en premier lieu dans son nouveau rôle, le président explique qu’il devra d’abord en apprendre davantage sur le fonctionnement interne de la FCE et sur tout l’éventail de responsabilités et d’engagements qui viennent avec son titre. Il devra aussi déterminer quels dossiers, parmi ceux signalés au Forum annuel et à l’AGA de la FCE, sont les plus pressants, et réfléchir à la manière de mieux coordonner la communication entre les organisations Membres elles mêmes et entre elles et la FCE.

Pour finir, pendant les 30 ans qu’il a passés à travailler dans des écoles et des associations de l’enseignement, Mark Ramsankar pense que, dans tous les postes de direction qu’il a occupés, il s’est surtout démarqué par sa capacité de rassembler son équipe autour d’un objectif commun et de travailler avec elle au service de ceux et celles qu’il représente.

« Voilà certaines des choses que j’espère faire et apporter à la FCE. »

Mark Ramsankar (centre droite), accompagné de membres de son organisation, l’ATA, à l’AGA de 2016 de la FCE.

(Candide Uyanze a travaillé à la FCE comme adjointe aux communications pendant l’été 2017.)

Past President of national teachers’ federation reflects on presidency, career

By Candide Uyanze

Heather-Smith1On July 14, 2017, at the Canadian Teachers’ Federation’s (CTF) Annual General Meeting (AGM) in Ottawa, Heather Smith signed the documents which officially declared the changeover from her role as President of the CTF onto H. Mark Ramsankar. Smith, a former New Brunswick principal and elementary teacher of 35 years, served her term as President from 2015 to 2017.

A week before the end of her term, Smith agreed to an interview reflecting upon her presidency, career, and life.

Uyanze: Tell us about your upbringing.

Smith: I am the youngest of three children born to two parents who were inspiring role models of community service. My father and brother are both inductees into sports halls of fame, my father at the provincial level and my brother at the municipal, for their years of work in organization of various sports. My parents were volunteers on school boards, municipal councils, our church and a myriad of volunteer boards. It only seemed natural that I would also get involved in volunteering and in my case it was, for the large part, within my profession.

Almost 40 years ago, I was diagnosed with Stage 4 Lymphoma and underwent a year of both chemotherapy and radiation treatments. At 18 years old, it had a profound impact on my university career and on my outlook on life. I am fortunate that my family had the means for monthly travel from New Brunswick to Toronto for treatment and that my mother was able to put her life on hold to be with me on the vast majority of these trips. As a result of this experience, I really don’t ‘sweat the small stuff’! I appreciate the time I have been given to live my life and that has had impact on the choices I have made.

My mother has been a great role model for my sister and me. My sister was President of the Canadian Physiotherapy Association and we both give credit to our mother for having the confidence to take on any challenge with which she was presented. My mother was a journalist for the two provincial papers in New Brunswick in a time when most news reporters were male, but that did not deter her from pursuing the career she had chosen. My sister and I never felt we were less capable than our brother and we were inspired by the role model that our mother was and still is, actually. My mother is 87 and she still golfs, plays badminton and writes the odd news story for her church or the Bathurst Branch of the New Brunswick Scottish Cultural Association.

Uyanze: Describe your professional path.

Smith: I returned to Mount Saint Vincent University in Halifax once I was in remission and completed my Bachelor of Child Study in 1982 with majors in Elementary and Special Education. I accepted a Grade 4 teaching position in the small village of McAdam where I met my husband and had the first two of our three children. Interestingly, I was told by doctors at the Princess Margaret Hospital in Toronto that, due to the location of my radiation treatments, I would not be able to have children! I taught in McAdam for seven years before moving to my hometown of Bathurst in northeast NB.

I was a substitute teacher for two years before being hired to teach Kindergarten in the first year this grade was introduced to the NB education system. I taught Kindergarten as a solo teacher with a class of 27 children and as a team of two teachers with 52 five-year-olds. I loved team teaching and continued to seek other such opportunities.

My Principal suggested that I apply for the Leadership training offered by my School District and little did I know the impact this choice would have on my professional trajectory. This training boosted my confidence in my abilities as a teacher leader and provided me great opportunities.

I completed two years of distance education, studying and completing assignments while still teaching full time, and in 2006, was presented with a Master of Education in Literacy from Mount Saint Vincent University.

While working towards my Master degree, I was offered an eight-week Acting Principal position for a Principal on medical leave and found that I loved the balance of teaching and leading a team of educators. Over the next 13 years, I held Acting Vice-Principal and Principal positions and was Principal of a small rural school where I was able to teach and be administrator. After 35 years of teaching, I am retiring with no regrets.

Uyanze: What do you enjoy doing in your free time?

Smith: I enjoy reading, playing cards, being near the ocean and really spending as much time with family as I can.

Heather-Smith2Uyanze: How did you get involved with CTF?

Smith: As President of NBTA from 2011-13, I was a member of the CTF Board of Directors. My interest in and awareness of the work of CTF went back to the six years before 2011, when I was a member of the NBTA Board of Directors, and the two years I was NBTA Vice-President.

I never had any intention of running for office in either NBTA or CTF but was encouraged by colleagues to do so. When we are presented with opportunities, the choices we make determine our career path. I was offered the possibility of running for the opportunity to represent fellow teachers because others saw leadership potential in me. I have never seen myself as a politician but, because others had confidence in my abilities, I put myself forward. I haven’t always won but it was never about me winning: it was about me putting myself forward as a choice for those voting. I still had a job that I loved, teaching and administrating at my school.

Uyanze: When you first started your term, what was your objective, what were your goals?

Smith: I have to honestly say that I didn’t have any goals other than to represent the high ideals of CTF on both a national and international stage. I wanted to develop a greater awareness in Canadian teachers of what CTF does on their behalf and what CTF has to offer to them as an individual teacher. I attempted to present myself as a classroom teacher with no greater abilities or skills than they each had and to encourage them to consider representing their colleagues as well.

Uyanze: Do you feel like you’ve accomplished that?

Smith: I’d like to think I have. In every speech I delivered I tried to be down to earth and to be down to earth to the listeners. I presented myself as a teacher first whether speaking within Canada or internationally because that is how I think of myself. I believe that the position of CTF President is less about me and more about how I can leverage my position to improve the daily lives of teachers and children in Canada.

Uyanze: How has the move from New Brunswick affected your family?

Smith: Two of my children had already begun their careers, as an Optometrist and a Museum Curator and my youngest was already away from home working towards her degree in Youth and Child Studies. My husband was able to work from home in Ottawa so there was not a huge impact on our family. However, our son left home for university after graduating from high school in 2001 and over the next 12 years he only spent a week in the summer and one at Christmas with us. He lives here in Ottawa so my involvement in CTF both as a Board member and as President has allowed us to spend more time with him and get to know him as an adult and not just as our son.

Heather-Smith3 Uyanze: What are your fondest memories as President of the CTF?

Smith: I loved working at CTF as the organization undertakes somewhat of a transformation under the capable leadership of Cassie Hallett, Secretary General. The CTF staff is committed and a real pleasure to work with. I have enjoyed meeting all the teachers in the Member organizations of CTF on their ‘home turf’. I loved being immersed in the culture of each organization and listening to the debate on the issues that are important to them. It is the people that I have met that I enjoyed most.

I have also enjoyed representing Canadian teachers internationally. Again, it is the people you meet and get to work with that invoke the fondest memories.

Uyanze: How did you find this experience?

Smith: I thoroughly enjoy learning. It is a huge step to move from talking about what you know—the education system in my own province of New Brunswick— to learning the files that CTF works on at the national and international level. I liked having to learn more about how the federal government operates and how best to strategize to achieve our goals.

Heather-Smith4Uyanze: If you could go back in time and talk to yourself at the beginning of your term, what would you say?

Smith: Strive to be more organized! Keep more lists! Be more aggressive with follow-up after initial meetings with federal politicians, civil servants and other national organizations.

Uyanze: Do you feel like you’ve changed since the beginning of your term? If so, how?

Smith: I don’t really feel like I’ve changed… at least I hope I haven’t. I think of myself as a very down to earth person and I hope that being in this position has not changed that. Personally I feel more confident talking with those I do not know but that is not a change, really.

Uyanze: Is there anything you would do differently?

Smith: I don’t think I would change anything except that I would love to be in this position at CTF for a little bit longer. I am sure that every person in this position would say the same thing but I really feel that in my second year as President, I have developed some relationships that I would love to have the opportunity to deepen for the benefit of CTF. I also feel that CTF is entering a time of great opportunity in relation to its relationship with the federal government and I would love to be part of that.

heather-smith5.jpgUyanze: Do you have any words of advice for the next President?

Smith: Be organized and keep lists. Follow up on meetings. Put CTF first for the two years you are in this position. Always take the high road. Remember that this is not about you as President but is about advocating for what is best for the Canadian teachers we represent and for the children they teach. For the two years you are President, you have no personal public opinions; your public views are those of the organization and you need to listen to the advice of the CTF staff.

Uyanze: What will you miss the most?

Smith: I will miss the people, those I have met through my time as President and those with whom I have worked closely with here at CTF. I will miss the fast pace of the position and the opportunity to have a positive impact for Canadian teachers, students and education.

Uyanze: What is next for you?

Smith: I will retire as of July 31st and move back to the Maritimes. I have lived most of my life in New Brunswick but we just bought a condo this spring in Nova Scotia, on the Northumberland Strait, and I look forward to seeing many sunsets over the ocean. I also look forward to seeing many fewer sunrises! My husband is a teacher as well and we have always said how we would look to teach overseas when we retire, so who knows? That just might be in our future too! We love to travel, so I’m sure we will visit many new countries in the coming years. I know I will look for volunteer opportunities in my new community because that is what I was brought up doing and what I have always done.

Editor’s note: Interview responses have been edited for length and clarity.

(Candide Uyanze worked as a communications assistant during the summer of 2017)

La présidente sortante de la Fédération canadienne des enseignantes et des enseignants repense à sa présidence et à sa carrière

Par Candide Uyanze

Heather-Smith1Le 14 juillet 2017, à l’Assemblée générale annuelle (AGA) de la Fédération canadienne des enseignantes et des enseignants (FCE), à Ottawa, Heather Smith a signé les documents qui ont officialisé la passation des pouvoirs entre elle et H. Mark Ramsankar, le nouveau président de la FCE. Ancienne directrice d’école et enseignante à l’élémentaire comptant 35 ans d’expérience au Nouveau-Brunswick, Heather Smith a présidé la Fédération de 2015 à 2017.

Une semaine avant la fin de son mandat, la présidente sortante a accepté de répondre à quelques questions sur sa présidence, sa carrière et sa vie.

Candide Uyanze : Parlez-nous de votre enfance.

Heather Smith : Je suis la benjamine d’une famille de trois enfants dont les parents ont été d’inspirants modèles engagés dans le travail communautaire. Mon père et mon frère ont tous deux été intronisés à des temples de la renommée des sports, mon père à l’échelon provincial et mon frère à l’échelon municipal, en reconnaissance de leurs années d’engagement dans l’organisation d’activités sportives diverses. Mes parents ont siégé bénévolement à des conseils scolaires et municipaux, ont été bénévoles dans notre église et ont fait partie d’une foule de conseils constitués de bénévoles. C’est donc tout naturellement que je me suis moi aussi engagée dans le bénévolat, et je l’ai fait en grande partie dans le cadre de ma profession.

Il y a presque 40 ans, j’ai reçu un diagnostic de lymphome de stade 4 à la suite de quoi j’ai dû suivre des traitements de chimiothérapie et de radiothérapie pendant un an. À 18 ans, cette épreuve a eu un impact profond sur mon parcours universitaire et ma conception de la vie. Je devais tous les mois faire le voyage entre le Nouveau-Brunswick et Toronto où je suivais mes traitements, et j’ai eu de la chance que mes parents aient pu payer ce voyage mensuel et que ma mère ait pu mettre sa vie en suspens pour m’accompagner la plupart du temps. Depuis, je ne m’inquiète pas des petites choses! J’apprécie chaque moment de ma vie. Et tout cela a influencé les choix que j’ai faits.

Ma mère a été un grand modèle pour ma sœur et moi. Ma sœur a été présidente de l’Association canadienne de physiothérapie et nous reconnaissons toute les deux le courage avec lequel notre mère a relevé tous les défis qui se sont présentés à elle. Ma mère a été journaliste pour les deux journaux provinciaux du Nouveau-Brunswick à une époque où la plupart des journalistes étaient des hommes, mais cela ne l’a pas empêchée de mener la carrière qu’elle avait choisie. Ma sœur et moi n’avons jamais eu le sentiment d’être moins capables ou compétentes que notre frère. Nous avons pris modèle sur notre mère qui a été, et est toujours, une grande source d’inspiration. À 87 ans, elle joue encore au golf et au badminton, et elle écrit de temps en temps des articles pour son église ou le bureau de Bathurst de la New Brunswick Scottish Cultural Association.

Candide Uyanze : Décrivez-nous votre parcours professionnel.

Heather Smith : Une fois en rémission, je suis retournée à l’Université Mount Saint Vincent, à Halifax, où j’ai obtenu mon baccalauréat en études de l’enfance en 1982 (avec majeures en enseignement au palier élémentaire et en éducation de l’enfance en difficulté). J’ai accepté un poste d’enseignante en 4e année dans le petit village de McAdam où j’ai fait la connaissance de mon mari et où sont nés les deux premiers de nos trois enfants. Fait intéressant, les médecins du Princess Margaret Hospital de Toronto m’avaient dit qu’à cause des traitements de radiothérapie que j’avais suivis, je ne pourrais pas avoir d’enfants! J’ai enseigné à McAdam pendant sept ans avant de déménager dans ma ville natale, Bathurst, située dans le nord-est du Nouveau-Brunswick.

J’ai été enseignante suppléante pendant deux ans avant d’être embauchée pour enseigner à la maternelle la toute première année où celle-ci a été introduite dans le système d’éducation de la province. J’ai enseigné à la maternelle toute seule dans ma classe de 27 élèves ainsi qu’en équipe avec une autre enseignante dans une classe de 52 élèves de 5 ans. J’ai adoré enseigner en équipe et c’est quelque chose que j’ai toujours cherché à refaire.

Un jour, ma directrice m’a suggéré de suivre une formation sur le leadership offerte par mon district scolaire. J’étais loin de savoir à quel point ce choix allait influencer mon parcours professionnel. La formation m’a donné encore plus confiance en mes capacités de représentante de la population enseignante et offert de belles perspectives.

J’ai également suivi une formation à distance pendant deux ans tout en continuant d’enseigner à temps plein, et en 2006, j’ai obtenu une maîtrise en éducation (alphabétisation) de l’Université Mount Saint Vincent.

Pendant mes études de maîtrise, je me suis fait offrir un poste de directrice par intérim pour une période de huit semaines, et le fait de devoir combiner l’enseignement et la direction d’une équipe d’éducateurs et éducatrices m’a beaucoup plu. Pendant les 13 années qui ont suivi, j’ai occupé des postes de directrice adjointe et de directrice par intérim, et j’ai été directrice d’une petite école en milieu rural où j’ai pu enseigner et assumer le rôle d’administratrice. Après 35 ans d’enseignement, je prends ma retraite sans aucun regret.

Candide Uyanze : Qu’aimez-vous faire dans vos temps libres?

Heather Smith : J’aime lire, jouer aux cartes, être près de l’océan et surtout passer le plus de temps possible avec ma famille.

Heather-Smith2Candide Uyanze : Comment avez-vous commencé à vous impliquer dans les activités de la FCE?

Heather Smith : J’ai été membre du Conseil d’administration de la FCE de par mon rôle de présidente de la NBTA de 2011 à 2013. J’avais toutefois commencé à m’intéresser au travail de la FCE six ans plus tôt, à l’époque où j’étais membre du Conseil d’administration de la NBTA, puis vice-présidente de la NBTA, poste que j’ai occupé pendant deux ans.

Je n’ai jamais eu l’intention de me porter candidate à un poste électif ni à la NBTA ni à la FCE, mais des collègues m’ont encouragée à le faire. Quand des occasions s’offrent à nous, les choix que nous faisons déterminent notre parcours de carrière. J’ai eu la possibilité de me porter candidate pour représenter mes collègues enseignants parce que d’autres voyaient en moi des capacités de leadership. Je ne me suis jamais vue comme une politicienne mais, parce que d’autres avaient confiance en mes capacités, je me suis lancée. Je n’ai pas toujours gagné, mais pour moi, la victoire n’a jamais été une fin en soi. Je me présentais plutôt pour offrir un choix aux personnes qui votaient. J’avais déjà un travail que j’adorais, celui d’enseignante et administratrice à mon école.

Candide Uyanze : Au début de votre mandat, quels étaient vos objectifs?

Heather Smith : Je dois dire honnêtement que je n’avais pas d’objectif à part représenter les idéaux de la FCE sur la scène nationale et internationale. Je voulais sensibiliser les enseignantes et enseignants du Canada à ce que la FCE fait en leur nom et à ce qu’elle a à leur offrir. J’ai essayé de me présenter comme une enseignante dont les capacités ou les compétences ne sont pas supérieures aux leurs, et de les encourager à envisager de représenter eux aussi leurs collègues.

Candide Uyanze : Avez-vous le sentiment d’avoir réussi à faire cela?

Heather Smith : J’aimerais penser que oui. Chaque fois que j’ai prononcé un discours, je me suis efforcée de garder les pieds sur terre, de rester réaliste pour mon auditoire. Au Canada comme à l’étranger, je me suis présentée d’abord et avant tout comme une enseignante parce que c’est ainsi que je me vois. J’estime qu’en tant que présidente de la FCE, je dois me concentrer moins sur moi et plus sur la meilleure façon de tirer parti de ma position pour améliorer le quotidien du personnel enseignant et des enfants au Canada.

Candide Uyanze : Quel effet votre déménagement du Nouveau-Brunswick à Ottawa a-t-il eu sur votre famille?

Heather Smith : Deux de mes enfants avaient déjà commencé leur carrière, l’un comme optométriste et l’autre comme conservatrice de musée, et la troisième avait déjà quitté le nid familial pour suivre un programme de baccalauréat en études de l’enfance et de la jeunesse. Mon mari, lui, a pu travailler à domicile à Ottawa, ce qui fait que l’impact n’a pas été trop grand sur notre famille. Au contraire, mon travail à la FCE en tant que présidente et membre du Conseil d’administration nous a permis, à mon mari et moi, de passer plus de temps avec notre fils. Après ses études secondaires en 2001, celui-ci a dû quitter la maison pour aller étudier à l’université et, dans les 12 années qui ont suivi, il n’a passé qu’une semaine l’été et une autre à Noël avec nous. Comme il vit ici à Ottawa, nous avons pu le voir souvent et apprendre à connaître l’adulte qu’il est devenu.

Heather-Smith3Candide Uyanze : Quels sont vos meilleurs souvenirs en tant que présidente de la FCE?

Heather Smith : J’ai beaucoup aimé travailler à la FCE à un moment où l’organisation vit une certaine transformation sous la direction compétente de la secrétaire générale Cassie Hallett. Les membres du personnel de la FCE sont des personnes dévouées avec qui travailler a été un réel plaisir. Je suis également heureuse d’avoir pu rencontrer les enseignantes et enseignants chez eux, dans leurs organisations Membres respectives. J’ai adoré m’immerger dans la culture de chaque organisation et écouter les débats sur les questions importantes pour elle. Les personnes que j’ai rencontrées feront partie de mes plus beaux souvenirs.

J’ai également aimé représenter les enseignantes et enseignants canadiens à l’étranger. Encore une fois, ce sont les personnes que j’ai rencontrées et avec qui j’ai collaboré qui feront partie de mes meilleurs souvenirs.

Candide Uyanze : Comment avez-vous trouvé cette expérience?

Heather Smith : J’adore apprendre. Il y a une grande différence entre parler de ce que je connais — le système d’éducation de ma propre province, le Nouveau-Brunswick — et apprendre à connaître les dossiers sur lesquels la FCE travaille à l’échelle nationale et internationale. J’ai bien aimé devoir en apprendre davantage sur le fonctionnement du gouvernement fédéral et sur les meilleures stratégies à adopter pour atteindre nos objectifs.

Heather-Smith4Candide Uyanze : Si vous pouviez retourner en arrière et vous parler au début de votre mandat, que vous diriez-vous?

Heather Smith : Sois mieux organisée! Fais encore plus de listes! Assure-toi de faire un suivi rigoureux après une première rencontre avec des élus fédéraux, des fonctionnaires ou des représentants d’autres organisations nationales.

Candide Uyanze : Pensez-vous avoir changé depuis le début de votre mandat? Si oui, comment?

Heather Smith : Je ne pense pas avoir vraiment changé… du moins je l’espère. Je me considère comme une personne très réaliste et j’espère que le fait d’avoir occupé ce poste n’a pas changé cela. Personnellement, je me sens plus à l’aise de parler avec les gens que je ne connais pas, mais ce n’est pas vraiment un changement.

Candide Uyanze : Y a-t-il quelque chose que vous feriez différemment?

Heather Smith : Je ne pense pas que je changerais quoi que ce soit, sauf que j’aurais aimé occuper mon poste à la FCE un peu plus longtemps. Je suis certaine que toute personne à ma place dirait la même chose, mais j’ai vraiment l’impression qu’au cours de la seconde année de mon mandat, j’ai réussi à nouer des relations que j’aurais voulu approfondir davantage dans l’intérêt de la FCE. Je pense aussi que la FCE entre dans une période où sa relation avec le gouvernement fédéral lui offrira de grandes possibilités, et j’aurais beaucoup aimé en faire partie.

heather-smith5.jpgCandide Uyanze : Avez-vous des conseils à offrir au prochain président?

Heather Smith : Être bien organisé et faire des listes. Assurer le suivi des réunions. Faire passer la FCE avant tout le reste pendant les deux années de son mandat. Toujours emprunter le chemin de la sagesse. Se rappeler qu’être président, c’est s’oublier un peu soi-même et militer pour obtenir ce qu’il y a de mieux pour les enseignantes et enseignants canadiens que nous représentons et les enfants qui sont dans leurs classes. Pendant vos deux années à la présidence, vous ne formulez aucune opinion personnelle en public; vos opinions sont celles de l’organisation et vous devez écouter les conseils du personnel de la FCE.

Candide Uyanze : Qu’est-ce qui vous manquera le plus?

Heather Smith : Les gens vont me manquer; tous ceux et celles que j’ai rencontrés pendant mon mandat de présidente et avec qui j’ai travaillé étroitement ici, à la FCE. Je vais m’ennuyer du rythme de travail soutenu inhérent au poste et du sentiment de contribuer à améliorer les choses pour le personnel enseignant, les élèves et l’éducation en général au Canada.

Candide Uyanze : Quels sont vos projets futurs?

Heather Smith : Je vais prendre ma retraite le 31 juillet prochain et retourner dans les Maritimes. J’ai vécu la plus grande partie de ma vie au Nouveau-Brunswick, mais nous venons d’acheter un appartement en copropriété en Nouvelle-Écosse, sur la côte du détroit de Northumberland. J’ai hâte d’admirer le coucher du soleil sur l’océan. J’ai aussi hâte de ne plus voir de si nombreux levers du soleil! Mon mari est lui aussi enseignant, et nous nous sommes toujours dit qu’une fois à la retraite, nous pourrions peut-être aller enseigner à l’étranger. Cela pourrait faire partie de nos projets futurs, qui sait? Nous adorons voyager et je suis sûre que nous partirons découvrir de nombreux pays dans les années à venir. Je sais également que je ferai du bénévolat dans ma nouvelle communauté, car j’ai grandi dans cet esprit et c’est ce que j’ai toujours fait.

Note de la rédaction : Les réponses ont été légèrement modifiées par souci de concision et de clarté.

(Candide Uyanze a travaillé comme adjointe aux communications pendant l’été 2017.)